ปีที่แล้ว ฉันได้สนับสนุนให้ผู้อ่าน Washington Post เข้าร่วมในการศึกษาวิจัยทั่วประเทศที่สำคัญเกี่ยวกับ ISP โดยอัปโหลดสำเนาค่าบริการรายเดือนของพวกเขาไปที่ Fair for Fair Internet โครงการ Consumer Reports และพันธมิตรรายอื่นๆ ชาวอเมริกันประมาณ 22,000 คนทำ และผลลัพธ์ที่เผยแพร่เมื่อวันพฤหัสบดีเผยให้เห็นหลาย ๆ วิธีที่บริษัทอินเทอร์เน็ตและเคเบิลสามารถหลีกเลี่ยงการเรียกเก็บเงินจากเรา

สำหรับคุณและฉัน การศึกษา ISP รายใหญ่และรายเล็กให้มุมมองที่ชัดเจนยิ่งขึ้นเกี่ยวกับพฤติกรรมที่เลวร้ายที่สุดของพวกเขา – และวิธีต่อสู้กลับ บทเรียนการประหยัดค่าใช้จ่ายที่สำคัญที่สุด: การโทรหาและขู่ว่าจะเลิกใช้บริการอินเทอร์เน็ตของคุณนั้นได้ผล ฉันรู้ว่ามันน่ารำคาญมาก แต่ Verizon (ตัวอย่าง) ใช้ส่วนลดเกือบ 60 เปอร์เซ็นต์ของใบแจ้งหนี้ที่ผู้คนส่งมา โดยมีส่วนลดเฉลี่ยต่อเดือนที่น่าประหลาดใจที่ 40 ดอลลาร์

การศึกษานี้เน้นไปที่กลอุบายของ ISP ซึ่งรวมถึงค่าธรรมเนียมปลอม การจำกัดข้อมูล และการกำหนดราคาที่ไม่สอดคล้องกันอย่างมาก ยังเป็นหลักฐานใหม่ที่แสดงให้เห็นว่าในหลายพื้นที่ของอเมริกาไม่มีตลาดการแข่งขันสำหรับบริการอินเทอร์เน็ต ถ้ามีใครจะทนไหว ผู้คนประมาณ 200 ล้านคนอาศัยอยู่ในส่วนต่างๆ ของอเมริกา โดยมีทางเลือกเพียงหนึ่งหรือสองทางสำหรับอินเทอร์เน็ตที่รวดเร็วและเชื่อถือได้ ตามรายงานปี 2564 จากทำเนียบขาว

การศึกษายังชี้ให้เห็นว่าราคาจะสูงขึ้นในที่ที่เราไม่มีตัวเลือกที่ดี ในรหัสไปรษณีย์ที่พวกเขารับใบเรียกเก็บเงินจากผู้ให้บริการเพียงรายเดียว ราคาเฉลี่ยต่อเดือนคือ 75 ดอลลาร์ ในรหัสไปรษณีย์ที่พวกเขาได้รับใบเรียกเก็บเงินจากผู้ให้บริการสี่รายขึ้นไป ค่ามัธยฐานของใบเรียกเก็บเงินคือ $65

นั่นน่าจะสร้างความร้อนแรงให้กับหน่วยงานกำกับดูแล รวมถึง Federal Communications Commission ซึ่งส่วนใหญ่อนุญาตให้อุตสาหกรรมบรอดแบนด์หลีกหนีจากการเขียนกฎของตนเองสำหรับราคา ค่าธรรมเนียม และแม้แต่ความโปร่งใสที่จำเป็นในการเรียกเก็บเงินของเรา Jonathan Schwantes ที่ปรึกษาด้านนโยบายอาวุโสของแผนกสนับสนุนผู้บริโภคของ Consumer Reports ซึ่งเป็นผู้นำการวิจัยกล่าวว่า “การทราบข้อมูลในธุรกิจที่มีกฎหมายควบคุมมากที่สุดแห่งหนึ่งเป็นสิ่งที่มีประโยชน์

สิ่งสำคัญคือต้องมีความชัดเจนเกี่ยวกับสิ่งที่การศึกษาทำและไม่ได้บอกเรา แม้ว่า Consumer Reports จะเรียกเก็บเงินจากทุกรัฐ แต่นี่ไม่ใช่ตัวอย่างที่เป็นตัวแทนในระดับประเทศ มีข้อมูลไม่เพียงพอที่จะสรุปเกี่ยวกับพฤติกรรมอุตสาหกรรมที่น่าสงสัยบางอย่าง เช่น การเรียกเก็บเงินจากชุมชนที่ยากจนมากขึ้นสำหรับบริการอินเทอร์เน็ต

บางคนในอุตสาหกรรมอ้างว่าเราไม่สามารถเรียนรู้อะไรจากการศึกษากฎหมายเหล่านี้ ความพยายามของ Consumer Reports คือ “การศึกษาตามหลักวิทยาศาสตร์ซึ่งพยายามแสวงหาลูกค้าที่ผิดหวังในการส่งใบเรียกเก็บเงิน” Brian Dietz รองประธานอาวุโสฝ่ายการสื่อสารเชิงกลยุทธ์ของสมาคมอินเทอร์เน็ตและโทรทัศน์หรือที่รู้จักในชื่อ NCTA ส่งอีเมลทางอีเมล นอกจากนี้เขายังอ้างถึงการสำรวจในปี 2564 โดย Consumer Reports ซึ่งพบว่า 77 เปอร์เซ็นต์ของชาวอเมริกันที่มีบรอดแบนด์กล่าวว่าพวกเขา “พึงพอใจ”

พึงพอใจที่บริการของคุณทำงานต่อไปไม่เหมือนกับความพึงพอใจกับยอดขายของบริษัทเคเบิลและอินเทอร์เน็ต การศึกษา “แสดงให้เห็นถึงสถานะของตลาดบรอดแบนด์ในช่วงเวลาหนึ่ง” Schvantes กล่าว มันให้จุดอ้างอิงที่เราสามารถมองเห็นพฤติกรรมสูงต่ำและแปลก ๆ ธรรมดา ๆ ในใบเรียกเก็บเงินจริง

จากการขุดค้นข้อมูล นี่คือสิ่งที่ดึงดูดสายตาของฉัน และสิ่งที่สามารถสอนเราได้

– ราคาสูงสุด (ไม่ลดราคา): Optimum และ Suddenlink

Optimum ของ Altice ซึ่งเป็นหนึ่งในบริษัทเคเบิลที่ใหญ่ที่สุดของประเทศ และ Suddenlink ซึ่งเป็นบริษัทในเครือได้เรียกเก็บเงินจากผู้เข้าร่วมการศึกษาในราคาเฉลี่ย 89.99 ดอลลาร์ต่อเดือนสำหรับบริการอินเทอร์เน็ต

Janet Meahan โฆษกหญิงของ Altice กล่าวว่า “ราคาที่ 89.99 ดอลลาร์คือราคาในบัตรราคาของเรา และโดยส่วนใหญ่แล้วไม่ใช่ราคาที่ลูกค้าจ่ายสำหรับบริการอินเทอร์เน็ตหลังจากพิจารณาแพ็คเกจเต็มรูปแบบและเครดิตส่งเสริมการขายใดๆ แล้ว”

การศึกษาของ Consumer Reports ได้วัดราคาที่ไม่ลดราคา แต่อัตราของ Altice ยังคงสูงมาก ราคาเฉลี่ยทั่วประเทศที่ไม่มีส่วนลดอยู่ที่ 74.99 ดอลลาร์ จากบิลมากกว่า 18,000 รายการที่สามารถกำหนดราคาบรรทัดรายการสำหรับบริการอินเทอร์เน็ตได้ (Altice ปฏิเสธที่จะบอกว่าราคากลางของ Optimum หลังจากหักส่วนลดแล้ว)

– ราคาต่ำสุด (ไม่ลดราคา): โซนิค

Sonic ผู้ให้บริการในแคลิฟอร์เนียเรียกเก็บค่ามัธยฐานของผู้เข้าร่วมที่ 49 ดอลลาร์ต่อเดือน ยิ่งไปกว่านั้น นั่นคือราคาที่ Sonic เรียกเก็บสำหรับบริการไฟเบอร์ความเร็วระดับกิกะบิต ทำให้เป็นข้อตกลงที่ดีมาก

ปัญหาเดียว: การเข้าถึงบริการระดับกิกะบิตของ Sonic มีจำกัด โดยเฉพาะอย่างยิ่งในเมืองที่ทำให้การวางสายเคเบิลใยแก้วนำแสงใหม่ทำได้ยาก Dane Jasper ซีอีโอของ Sonic กล่าวว่า “การมี ISP ที่ยอดเยี่ยมในเมืองหรือในรัฐใกล้เคียงนั้นไม่ใช่เรื่องดี” “การขยายเครือข่ายของเราออกไปนอกแคลิฟอร์เนียอยู่ในขั้นตอนการดำเนินงาน โดยมีตลาดหลายแห่งทั่วสหรัฐฯ ซึ่งอยู่ในขั้นตอนต่างๆ ของการวางแผน วิศวกรรม และการอนุญาต”

– คุณอาจจ่ายมากขึ้นในราคาที่ถูกลง: AT&T

ยิ่งจ่ายมาก ยิ่งเร็ว จริงไหม? ไม่จำเป็น. การรับความเร็วซับบรอดแบนด์อาจมีราคาสูงหรือมากกว่าการเชื่อมต่อความเร็วสูง

ในบิลอาสาสมัคร ราคากลางของ AT&T สำหรับแผนความเร็วต่างๆ นั้นมีอยู่ทั่วแผนที่ คนที่ได้รับ:

– 12 mbps จ่าย $63

– 45 mbps จ่าย $80

– 100 mbps จ่าย $60

– 1,000 mbps จ่าย $80

ทำไมผู้ที่ไม่ได้รับความเร็วบรอดแบนด์ขั้นต่ำ (25 mbps) ถึงต้องจ่ายมากกว่าผู้ที่ใช้บริการ zippy ผู้ให้บริการอินเทอร์เน็ตสามารถและจะเรียกเก็บเงินตามที่พวกเขาสามารถทำได้ในละแวกของคุณ

จิม คิมเบอร์ลี โฆษกของเอทีแอนด์ทีกล่าวว่า “ค่าใช้จ่ายในบิลเหล่านั้นอาจสะท้อนถึงแผนเก่าที่เราไม่ได้ขายอีกต่อไป” “ลูกค้าที่มีแผนเก่ากว่าสามารถตรวจสอบได้ที่เว็บไซต์ของเราหรือโทรเข้ามาเพื่อดูว่ามีข้อเสนอราคาต่ำกว่าสำหรับพวกเขาหรือไม่ เพื่อให้ได้ความเร็วที่เร็วขึ้นและเปลี่ยนบริการ”

นั่นเป็นอีกบทเรียนหนึ่งสำหรับพวกเราทุกคน: ควรตรวจสอบเสมอเพื่อดูว่ามีข้อตกลงใหม่หรือไม่ ซึ่งแตกต่างจากผู้ให้บริการโทรศัพท์มือถือ ISP ไม่ค่อยเปลี่ยนผู้บริโภคในเชิงรุกให้เป็นแผนที่ถูกกว่าหรือดีกว่า

– ส่วนลดที่ใหญ่ที่สุด: การสื่อสารแบบรวมบัญชี

Consolidated ซึ่งให้บริการมากกว่า 20 รัฐ ใช้ส่วนลดถึง 66 เปอร์เซ็นต์ของค่าใช้จ่ายของผู้เข้าร่วม โดยมีส่วนลดเฉลี่ยอยู่ที่ 30 ดอลลาร์ Verizon ซึ่งให้บริการกลางมหาสมุทรแอตแลนติกและนิวอิงแลนด์ ตามมาติดๆ ด้วย 57 เปอร์เซ็นต์ และค่ามัธยฐาน 40 ดอลลาร์

สำหรับคุณและฉัน นี่เป็นเรื่องผสม: ส่วนลดช่วยให้เราสามารถเจรจาต่อรองได้ (แม้ว่าจะไม่มีตัวเลือกอื่นที่ดี แต่ก็ไม่เสียหายที่จะลอง) แต่ท้ายที่สุด มันก็แย่เช่นกัน เพราะนั่นหมายความว่าทุก ๆ ปีหรือสองปีคุณจะต้องตกใจที่เห็นบิลของคุณพุ่งสูงขึ้น – และคุณต้องโทรหา เพิ่ม ISP ของคุณและผ่านการเต้นรำเพื่อกลับไปสู่อัตราตลาด บริษัทต่าง ๆ หวังเพียงว่าคุณจะลืมหรือรังเกียจความขัดแย้งมากพอที่จะยอมให้พวกเขาเรียกเก็บเงินเกินจริงจากคุณ

“มีแผนการกำหนดราคาที่เก่ากว่าซึ่งรวมถึงส่วนลดที่มากกว่าสำหรับอัตราปกติ แผนเหล่านี้กำลังได้รับการอัปเดตเป็นแผนใหม่ที่ตรงไปตรงมาและเรียบง่าย” นิโคล เอลตัน โฆษกหญิงของ Consolidated กล่าว “เรามุ่งมั่นที่จะโปร่งใสในการเรียกเก็บเงินของเรา และให้รายละเอียดเกี่ยวกับเว็บไซต์ ค่าโฆษณา และค่าบริการผู้บริโภคของเรา”

Adria Tomaszewski โฆษกหญิงของ Verizon กล่าวว่า “Verizon นำเสนอตัวเลือกบรอดแบนด์ที่หลากหลายและราคาไม่แพงแก่ลูกค้าหลายร้อยล้านรายทั่วประเทศ”

ISP: ถ้าคุณต้องการให้คนอเมริกันชอบคุณ หยุดทำตัวเหมือนคนขายรถมือสอง ประการหนึ่ง Sonic มีกฎการไม่ลดราคาที่แน่นอน

– Bundler ที่ใหญ่ที่สุด: Comcast

ค่าใช้จ่ายของผู้เข้าร่วมประมาณ 32 เปอร์เซ็นต์จาก Comcast ซึ่งเป็น ISP ที่ใหญ่ที่สุดของอเมริการวมอินเทอร์เน็ตเข้ากับทีวีหรือบริการอื่น ๆ ในลักษณะที่ไม่สามารถทราบได้ว่าพวกเขาจ่ายค่าอินเทอร์เน็ตเท่าไร นั่นเป็นปัญหาเพราะไม่ทราบราคาบรอดแบนด์ คุณจะรู้ได้อย่างไรว่าแพ็คเกจของคุณมีข้อเสนอที่ดีจริงหรือไม่

FCC และ ISP ต่อสู้กันมานานหลายปีเกี่ยวกับแนวคิดในการกำหนดให้มี “ฉลากโภชนาการ” บรอดแบนด์ที่ได้มาตรฐานในใบเรียกเก็บเงินรายเดือน ซึ่งจะแยกส่วนและอธิบายส่วนประกอบของราคารวม

Joel Shadle โฆษกของ Comcast กล่าวว่าบริษัทกำลังอยู่ในขั้นตอนของการเปิดตัวรูปแบบการเรียกเก็บเงินใหม่ที่ “แบ่งต้นทุนของบริการเฉพาะอย่างชัดเจน รวมถึงอินเทอร์เน็ต” ลูกค้าใหม่จะได้รับใบเรียกเก็บเงินใหม่เมื่อสมัครใช้งาน ส่วนลูกค้าเก่าจะได้รับใบเรียกเก็บเงินเมื่อเจรจาใหม่หรือต่ออายุสัญญาใหม่

– ค่าธรรมเนียมที่แปลกประหลาดที่สุดที่ไม่ใช่อาณัติของรัฐบาล: Windstream

ค่าบรอดแบนด์ของผู้ตอบแบบสอบถามเต็มไปด้วยค่าธรรมเนียมบังคับแปลกๆ

สิ่งที่น่าปวดหัวที่สุด: Windstream ซึ่งให้บริการในพื้นที่ชนบทเป็นหลักใน 18 รัฐ เรียกเก็บเงินอาสาสมัครการศึกษาเป็น อภิธานศัพท์บนเว็บไซต์ของบริษัทระบุว่า “ค่าธรรมเนียมนี้ไม่ใช่ภาษีหรือค่าธรรมเนียมที่รัฐบาลกำหนด”

เดี๋ยวก่อน ข้อโต้แย้งควรจะเป็นว่าการยกเลิกกฎระเบียบนำไปสู่การลดราคาไม่ใช่หรือ

ค่าธรรมเนียม DAF นั้น “ถูกเพิ่มเข้าไปในใบเรียกเก็บเงินของลูกค้าบรอดแบนด์เมื่อหลายปีก่อนเพื่อช่วยครอบคลุมค่าใช้จ่ายอย่างต่อเนื่องในการบำรุงรักษาเครือข่ายของเราในขณะที่เราขยายเพื่อรองรับความต้องการบรอดแบนด์ของลูกค้า” Scott Morris โฆษกของ Windstream กล่าว ในช่วงไม่กี่ปีที่ผ่านมา เขากล่าวว่า บริษัทได้เริ่มรวมอัตรานี้เป็นส่วนหนึ่งของอัตราปกติ และลูกค้าควรติดต่อกับบริษัทเพื่อเปลี่ยนแผน

– ค่าธรรมเนียมการจำกัดข้อมูลสูงสุด: Cox Communications

ผู้ให้บริการอินเทอร์เน็ตบางรายจำกัดปริมาณข้อมูลที่คุณสามารถใช้ที่บ้านได้ หลังจากนั้นจะเริ่มเรียกเก็บค่าธรรมเนียมส่วนเกินหรือกำหนดให้คุณจ่ายมากขึ้นสำหรับข้อมูล “ไม่จำกัด”

ในบรรดาค่าใช้จ่ายของผู้เข้าร่วม ISP รายใหญ่ Cox เรียกเก็บเงินมากที่สุดโดยมีค่าธรรมเนียม “แผนข้อมูลไม่จำกัด” เฉลี่ยอยู่ที่ 49.99 ดอลลาร์ นอกเหนือจากค่าบริการรายเดือนปกติ และ Consumer Reports ได้รับใบแจ้งหนี้อย่างน้อยหนึ่งใบซึ่ง Cox เรียกเก็บเงินจากลูกค้าโดยไม่มีแผนแบบไม่จำกัด $100 ในค่าธรรมเนียมส่วนเกิน

สิ่งที่ไม่ชัดเจนคือมีเหตุผลทางเทคนิคใดๆ สำหรับค่าธรรมเนียมเหล่านี้หรือไม่ ในระบบบรอดแบนด์แบบคงที่ ไม่ควรเสียค่าใช้จ่ายมากขึ้นในการส่งข้อมูลมากขึ้น

Stacie Schafer โฆษกหญิงของ Cox ไม่ได้ตอบคำถามดังกล่าว แต่กล่าวว่า “ลูกค้าของเรามากกว่า 95 เปอร์เซ็นต์จะไม่ถูกเรียกเก็บเงินสำหรับค่าบริการส่วนเกินในเดือนที่กำหนด”

– ค่าเช่าอุปกรณ์สูงสุด: Wave Broadband
ISP หลายแห่งสนับสนุนให้คุณเช่าโมเด็มและเราเตอร์ WiFi จากพวกเขาโดยเสียค่าบริการรายเดือน อาสาสมัคร Consumer Reports สูงสุดที่รายงานคือค่ามัธยฐาน 16 ดอลลาร์ต่อเดือนจาก Wave Broadband ของ Astound ซึ่งให้บริการลูกค้าในวอชิงตัน ออริกอน และแคลิฟอร์เนีย

Mark Peterson โฆษกของ Wave กล่าวว่าค่าธรรมเนียม “ช่วยให้ลูกค้าของเรามีอุปกรณ์ที่จำเป็นล่าสุด ได้รับการอัพเกรดหรือบริการที่จำเป็น และรับประกันความเข้ากันได้ของความเร็ว”

แต่เขายังกล่าวด้วยว่า 99 เปอร์เซ็นต์ของลูกค้าของ Wave มีตัวเลือกในการข้ามค่าเช่าและเป็นเจ้าของอุปกรณ์ของตนเองหากต้องการ

บทเรียนสำคัญ: การเช่าเหล่านี้มักเป็นผลเสียในระยะยาว ตัวอย่างเช่น คุณสามารถซื้อเคเบิลโมเด็มของคุณเองได้ในราคาเพียง $40